Tipos de plásticos

Llamamos plástico a un tipo de material con una gran gama de propiedades. Los hay más o menos resistentes, flexibles, moldeables, duraderos, … Cada uno de ellos pensados para un uso específico. Ya sea como envases de alimentos, de bebida, como componente de un electrodoméstico, un coche o simplemente como un juguete.

La palabra plástico deriva del griego πλαστικός (plastikos) que significa «capaz de ser moldeado» y, a su vez, de πλαστός (plastos) que significa «moldeado». La plasticidad, o maleabilidad, del material durante la fabricación permite que sea moldeado, prensado o extruido en una variedad de formas, tales como: películas, fibras, placas, tubos, botellas, cajas, entre muchos otros.

Estructura del plástico

La mayoría de los plásticos contienen polímeros orgánicos. La gran mayoría de estos polímeros se forman a partir de cadenas de átomos de carbono, ‘puros’ o con la adición de oxígeno, nitrógeno o azufre.

Las cadenas comprenden muchas unidades repetidas , formadas por monómeros . Cada cadena de polímeros tendrá varios miles de unidades repetidas. La columna vertebral es la parte de la cadena que se encuentra en el «camino principal», uniendo un gran número de unidades repetidas. Para personalizar las propiedades de un plástico, diferentes grupos moleculares «cuelgan» de esta columna vertebral . Estas unidades colgantes suelen «colgar» de los monómeros , antes de que los propios monómeros se unan para formar la cadena de polímeros. Es la estructura de estas cadenas laterales la que influye en las propiedades del polímero.

La estructura molecular de la unidad de repetición puede ser ajustada para influir en las propiedades específicas del polímero, por lo que se puede ajustar el plástico dependiendo de su función final.

Los 7 tipos de plástico más comunes

A continuación, vamos a repasar siete de los plásticos más populares y de uso más frecuente.

1. Acrílico o polimetilmetacrilato (PMMA)

El acrílico, conocido por su uso en dispositivos y productos ópticos, es un termoplástico transparente que se utiliza como alternativa ligera y resistente a los fragmentos de vidrio. El acrílico se utiliza típicamente en forma de láminas para crear productos como espejos acrílicos y plexiglás acrílico. El plástico transparente se puede hacer de color y fluorescente, resistente a la abrasión, resistente a las balas, tolerante a los rayos ultravioleta, antideslumbrante, antiestático y muchos más. Además de ser más resistente que el vidrio y las láminas de policarbonato, el acrílico es diecisiete veces más resistente a los impactos que el vidrio, más fácil de manejar y procesar, y tiene un sinfín de aplicaciones.

2. Policarbonato (PC)

Duro, estable y transparente, el policarbonato es un excelente plástico de ingeniería que es tan claro como el vidrio y doscientas cincuenta veces más fuerte. Treinta veces más fuerte que el acrílico, las hojas de policarbonato transparente también se pueden trabajar, moldear y termoformar o conformar en frío fácilmente. Aunque es extremadamente fuerte y resistente a los impactos, el plástico de policarbonato posee una flexibilidad de diseño inherente.

A diferencia del vidrio o el acrílico, las láminas de plástico de policarbonato pueden cortarse o formarse en frío in situ sin necesidad de preformarlas y fabricarlas. El plástico de policarbonato se encuentra en una amplia variedad de productos, como invernaderos, DVD, gafas de sol, equipo antidisturbios de la policía y más.

3. Polietileno (PE)

El plástico más común en la tierra, el polietileno puede ser fabricado en diferentes densidades. Cada densidad diferente de polietileno le da al plástico final propiedades físicas únicas. Como resultado, el polietileno se encuentra en una amplia variedad de productos.Aquí están las cuatro densidades comunes del polietileno:

Polietileno de baja densidad (LDPE)
Esta densidad de polietileno es dúctil y se utiliza para fabricar productos como bolsas de compras, bolsas de plástico, contenedores de alimentos transparentes, envases desechables, etc.

Polietileno de media densidad (MDPE)
Al poseer más cadenas de polímeros y, por lo tanto, mayor densidad, el EPDM se encuentra típicamente en tuberías de gas, film retráctil, bolsas de transporte, cierres de rosca y más.

Polietileno de alta densidad (HDPE)
Más rígido que el LDPE y el MDPE, la lona de plástico HDPE se encuentra en productos como botellas de plástico, tuberías de agua y alcantarillado, tablas de snowboard, barcos y sillas plegables.

Polietileno de peso molecular ultra alto (UHMWPE)
El UHMWPE no es mucho más denso que el HDPE. Comparado con el HDPE, este plástico de polietileno es mucho más resistente a la abrasión debido a la extrema longitud de sus cadenas de polímeros. Poseyendo propiedades de alta densidad y baja fricción, el UHMWPE se encuentra en armaduras militares, sellos y cojinetes hidráulicos, biomaterial para implantes de cadera, rodilla y columna vertebral, y pistas de patinaje sobre hielo artificial.

4. Polipropileno (PP)

Este material plástico es un polímero termoplástico y el segundo plástico sintético más producido en el mundo. Su uso generalizado y su popularidad son indudables porque el polipropileno es uno de los termoplásticos más flexibles del planeta.

Aunque el PP es más fuerte que el PE, sigue conservando la flexibilidad. No se agrieta bajo un estrés repetido. Duraderas, flexibles, resistentes al calor, a los ácidos y baratas, las láminas de polipropileno se utilizan para fabricar equipos de laboratorio, piezas de automóviles, dispositivos médicos y contenedores de alimentos. Sólo por nombrar algunos.

5. Tereftalato de polietileno (PETE o PET)

La resina termoplástica más común de la familia del poliéster, el PET es el cuarto plástico sintético más producido. El polietileno tereftalato tiene una excelente resistencia química a los materiales orgánicos y al agua y es fácilmente reciclable. Es prácticamente inastillable y posee una impresionante relación de alta resistencia al peso. Este material plástico se encuentra en fibras para ropa, envases para alimentos y líquidos, fibra de vidrio para resinas de ingeniería, nanotubos de carbono, y muchos otros productos que usamos a diario.

Por ejemplo, se estima que el empaquetado de bebidas en plástico PET en lugar de vidrio o metal ahorra un 52% de energía en el transporte. (es.wikipedia.org)

6. Cloruro de polivinilo (PVC)

El tercer polímero plástico sintético más producido, el PVC puede ser fabricado para poseer propiedades rígidas o flexibles. Es bien conocido por su capacidad de mezclarse con otros materiales. Por ejemplo, las láminas de PVC expandido son un material de espuma de cloruro de polivinilo que es ideal para productos como quioscos, exhibiciones en tiendas y exposiciones.

La forma rígida del PVC se encuentra comúnmente en los materiales de construcción, puertas, ventanas, botellas, embalajes no alimentarios y más. Con la adición de plastificantes como los ftalatos, la forma más blanda y flexible del PVC se encuentra en productos de fontanería, aislamiento de cables eléctricos, ropa, tubos médicos y otros productos similares.

7. Acrilonitrilo-Butadieno-Estireno (ABS)

Creado por la polimerización de estireno y acrilonitrilo en presencia de polibutadieno, el ABS es robusto, flexible, brillante, altamente procesable y resistente a los impactos. Puede ser fabricado en un rango de espesores de 200 micrones a 5mm con un ancho máximo de 1600mm.

Con un costo de fabricación relativamente bajo, la lona de plástico ABS se utiliza típicamente en las industrias automotriz y de refrigeración, pero también en productos como cajas, medidores, protectores para la cabeza, equipaje y juguetes para niños.

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